Glaciares

Glaciología en Patagonia

Durante el invierno se produce una acumulación de nieve y ésta empieza a comprimirse. Sus cristales de forma hexagonal comienzan a deformarse a causa de la compactación, liberando el aire y dando a los cristales una forma más granulada. De esta manera llegamos a la segunda etapa de la nieve que es la névé o neviza. A medida que se acumulan nuevas capas de nieve, el mismo peso la va compactando, y con el tiempo, pasa a ser hielo glaciario.

¿
QUÉ ES EL HIELO?
El hielo es el estado sólido de la molécula H2O (el agua). En un glaciar, el hielo esta mezclado con burbujas de aire y tiene una densidad equivalente a 0,9 vez la del agua. Por esta razón muy simple, el hielo flota sobre el agua.

FORMACIÓN DEL HIELO GLACIAL
Durante el invierno se produce una acumulación de nieve y ésta empieza a comprimirse. Sus cristales de forma hexagonal comienzan a deformarse a causa de la compactación, liberando el aire y dando a los cristales una forma más granulada. De esta manera llegamos a la segunda etapa de la nieve que es la névé o neviza. A medida que se acumulan nuevas capas de nieve, el mismo peso la va compactando, y con el tiempo, pasa a ser hielo glaciario.

TIEMPO DE FORMACIÓN DE UN GLACIAR
Varía enormemente de un glaciar a otro, desde una docena de años en glaciares templados como los Patagónicos, hasta cientos de años en los glaciares fríos como en la Antártida.
Contrariamente a lo que pudiera pensarse, cuanto más templado es un glacial, más rápido se forma el hielo, ya que el cristal de nieve necesita temperaturas moderadas (superiores a 0) para fusionarse hasta llegar a ser hielo glaciario.
En la Antártida, la temperatura es tan baja que los cristales de nieve tardan mucho más tiempo en su proceso de compactación.

MOVIMIENTOS
Hay dos causas de movimientos: por deslizamiento y por deformación interna:
- el deslizamiento se produce por la fricción entre la base del glaciar y el sustrato rocoso, lo que origina una fina película de agua que permite el movimiento y también por la filtración de aguas de las capas superiores hacia la base.
- la deformación interna se produce por la presión (aproximadamente 650 toneladas por metro cúbico) que ejerce el peso del hielo. Esta tensión lleva al glaciar a deformarse y por lo tanto a moverse.

ANATOMÍA DE UN GLACIAR
La zona de acumulación es la parte superior del glaciar, donde se deposita la nieve.
La zona de ablación es la parte inferior del glaciar, donde se pierde masa.
La línea de equilibrio es la división entre la zona de acumulación y la zona de ablación.
La morrena es la acumulación de rocas, arena o arcilla transportada por los glaciares durante su avance. Existen diversos tipos de morrenas:
La morrena lateral. Como su nombre lo indica, son los sedimentos depositados en los costados de un glaciar.
La morrena central. Resulta de la unión de una morrena lateral de un glaciar y su afluente.
La morrena terminal. Señala la posición más extrema alcanzada por el hielo y el punto donde comienza el retroceso.
La morrena interna. Es una acumulación de sedimentos que caen por las grietas y quedan atrapados en el hielo, los que dan esta apariencia de hielo « sucio ».
Las grietas se forman principalmente por la diferencia de velocidad existente entre el centro del glaciar y sus afluentes laterales.

-Los seracs son bloques de hielo que se encuentran principalmente al frente de un glaciar. Son propensos a desprenderse.
-Los nunataks son elementos rocosos expuestos que no están cubiertos de hielo o nieve dentro de un campo de hielo o un glaciar. Son como islas de rocas en medio del hielo y a veces pueden presentar algún tipo de vegetación.
-Los icebergs o témpanos son bloques de hielo que se desprenden de la zona de ablación de un glaciar hacia un lago o el mar. Un iceberg tiene una proporción aproximada de nueve veces más grande por debajo del agua que lo que se aprecia en la superficie.

EL COLOR DEL HIELO
La coloración tan peculiar de los glaciares se debe al siguiente efecto óptico: la luz solar que incide sobre el hielo es de color blanca y se descompone en tres colores principales (rojo, verde y azul). El hielo absorbe preferentemente las ondas de color rojo y verde, las que producen el aparente color azul del hielo. Cuando el hielo contiene gran cantidad de burbujas de aire, presenta un color blanco.

EL COLOR DEL AGUA
El agua que proviene de un glaciar se conoce comúnmente con el nombre de “leche glaciar”. Su particular coloración se debe a la presencia de sedimentos minerales (especialmente partículas de cuarzo) que permanecen en suspenso y no pueden depositarse en el fondo del lago, mar o río.

LOS GLACIARES EN LA ACTUALIDAD
A nivel mundial, la mayoría de los glaciares se encuentran en un período de retroceso o en equilibrio, pero hay excepciones de glaciares que aún avanzan en Alaska, Groenlandia, Himalaya y en Chile el glaciar Pio XI, cerca de Puerto Edén. La teoría más certera sobre el retroceso de los glaciares presume que ha habido un recalentamiento de la tierra y un aumento considerable de la temperatura. Para que un glaciar avance, tiene que haber un balance de masas positivo: esto significa que la nieve caída durante el invierno debe ser mayor a la ablacionada o derretida durante el verano.

Para finalizar, podemos decir que los glaciares actualmente son sólo reducidas reliquias de las extensiones glaciares de antaño, pero todavía juegan un papel importantísimo en nuestra tierra. Ocupan el 10% de las tierras sumergidas y representan el 90% del agua dulce del planeta. Además, con las corrientes de aire y agua que crean, contribuyen a equilibrar el clima de la tierra, que sin ellos sería asfixiante

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