Estrecho de Magallanes

A del siglo XV, los portugueses descubren y monopolizan el Cabo de Buena Esperanza, abriendo de esta manera, la primera ruta marítima hacia Asia y Oceanía, fuente de riquezas para el comercio europeo. El portugués Hernando de Magallanes no logra convencer al rey de su país en armar una flota para buscar un paso hacia el Oriente, cruzando América. Finalmente, es el rey español Carlos V quien acepta la propuesta de Magallanes en 1518. Esto es el inicio del viaje más extraordinario de las exploraciones europeas en el descubrimiento del mundo.

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finales del siglo XV, los portugueses descubren y monopolizan el Cabo de Buena Esperanza, abriendo de esta manera, la primera ruta marítima hacia Asia y Oceanía, fuente de riquezas para el comercio europeo.

El portugués Hernando de Magallanes no logra convencer al rey de su país en armar una flota para buscar un paso hacia el Oriente, cruzando América. Finalmente, es el rey español Carlos V quien acepta la propuesta de Magallanes en 1518. Esto es el inicio del viaje más extraordinario de las exploraciones europeas en el descubrimiento del mundo.

El 20 de septiembre de 1519 la “Flota de las Malucas” zarpa desde el puerto de Sevilla bajo el mando de Magallanes. A bordo se embarca un joven italiano, Antonio Pigafetta, quien nos dejó una relación de esta expedición que salió de España con 5 navíos y 265 hombres, y que regresó 3 años después a su punto de partida con 1 navío y 18 hombres, habiendo realizado la primera circunnavegación del globo.

Después de alcanzar Brasil y de explorar minuciosamente el Río de La Plata, la flotilla baja hacia el Sur y entra, finalmente el 1 de noviembre de 1520, en un estrecho que Magallanes bautizado como “Estrecho de Todos los Santos”, y que después se renombró como “Estrecho de Magallanes”. Las tierras hacia el Norte del Estrecho se bautizaron como “Tierra de los Patagones” (Patagonia) y las del Sur como “Tierra de Humos” (Tierra del Fuego).

Cinco semanas después, los 3 navíos que quedaban desembocaron en un vasto y nuevo océano de aguas calmas, razón por la cual se lo nombró “Mar Pacífico”. Magallanes murió luego en un combate con indios en una isla de los Molucas, y es su piloto, Sebastián del Cano, quien llevó los restos de la expedición a España, después de innumerables penurias y dificultades. La ruta marítima del Oeste estaba abierta para España.

Luego, es entre los años 1557 y 1559 que Juan Ladrillero, partiendo desde Valdivia (Chile), hace progresar notablemente el conocimiento del estrecho de Magallanes. Pero los enemigos de la Corona Española, los ingleses, también usaron el Estrecho. El corsario Francis Drake pasó por él (1557-1578) para sembrar la desolación en las colonias españolas de la costa oeste de América del Sur y de paso, fue el primero en mencionar el hecho que Tierra del Fuego era una isla y no un gran continente que llegaba hacia el Polo Sur. También realizó la segunda circunnavegación al globo.

Los españoles, alarmados por el impune paso de los ingleses por el Estrecho de Magallanes, deciden establecer en ese lugar dos ciudades. Sarmiento de Gamboa, al mando de esta expedición militar y colonizadora, zarpa desde Sevilla en septiembre de 1581 con 23 barcos y 3000 personas. Un año y medio más tarde, después de numerosas averías, llega finalmente al Estrecho con solamente 5 barcos y 500 personas. Cerca de punta Dúngenes (entrada este del Estrecho) se funda la ciudad de Nombre de Jesús, y a unos 60 km. al Sur de la actual Punta Arenas, la ciudad del Rey Felipe.

Este intento de colonización se transformó en un verdadero desastre: los colonos y soldados de las dos ciudades murieron de hambre, a tal punto que en 1587 el corsario inglés Tomas Cavendish logra rescatar a un español, uno de los pocos sobrevivientes de la tragedia. Los demás fueron abandonados a su suerte, y España renunció para siempre a colonizar el Estrecho de Magallanes.
El sitio sobre el cual se edificó la Ciudad del Rey Felipe se bautizó entonces como “Port Famine”, nombre que perdura hasta nuestros días como “Puerto del Hambre”.

Durante los primeros años del siglo XVII, los holandeses transitaron en varias oportunidades el Estrecho, hasta que en 1616 descubren la ruta del Cabo de Hornos. Desde entonces, y por casi dos siglos, los buques a vela de todas las nacionalidades generalmente prefieren la ruta interoceánica del Cabo de Hornos a la del Estrecho de Magallanes. Algunas expediciones científicas famosas, tales como la del Comodoro Byron o de Bougainville, pasan por el Estrecho. Gracias a las campañas de exploraciones hidrográficas inglesas de Parker King y Fitz Roy (entre los años 1826 y 1834) es que se logra un conocimiento extremadamente preciso de las costas del Estrecho y de los archipiélagos patagónico y fueguino.

En 1843, el gobierno chileno envía al Comandante John Williams, a bordo de la goleta Ancud, a tomar posesión del Estrecho de Magallanes y a fundar la colonia de Fuerte Bulnes sobre la punta Santa Ana cerca del famoso Puerto del Hambre. En 1848, el nuevo Gobernador de la naciente colonia, José de los Santos Mardones, abandona el Fuerte Bulnes por la falta de agua dulce y lo ingrato del terreno. El Gobernador funda entonces la colonia de Punta Arenas (18 diciembre 1848) a unos 60 km. más al norte, en el lugar conocido hasta entonces como Sandy Point.

En sus inicios, la flamante colonia de Punta Arenas no es más que un puesto militar donde se mandan reclusos condenados a penas de cárcel. Algunos colonos se radican poco a poco, hasta que en 1851 un motín de la guarnición militar reduce brutalmente la población de 436 a 86 habitantes. Pero con el dinamismo de sus habitantes, la explotación de yacimientos carboníferos, la caza de lobos marinos y la extracción de madera, la ciudad renace y gracias a un lento pero constante movimiento migratorio de chilotes, suizos, españoles, franceses y otros, contribuyen al desarrollo de una pequeña ciudad floreciente (150 habitantes en 1853, 805 en 1870, 1095 en 1878 y 7000 en 1898).

A finales del siglo XIX y hasta la abertura del canal de Panamá (1914), el Estrecho de Magallanes retomó su importancia como principal vía de navegación entre los océanos Atlántico y Pacifico. Punta Arenas se transforma en un puerto cosmopolita, sede de todo tipo de intercambios, negocios y tráficos. Con la apertura del canal de Panamá, el Estrecho pierde significativamente su importancia como ruta de navegación internacional, y esta situación perdura en una cierta medida hasta el día de hoy.

A partir de 1877, con la introducción de la crianza de lanares sobre las dos riberas del Estrecho, se desarrolla un intenso cabotaje regional y se establecen numerosas estancias o haciendas ganaderas, generalmente sobre las costas.

El descubrimiento del petróleo, primero en Tierra del Fuego (1945) y luego en las propias aguas del Estrecho de Magallanes, da nacimiento a una importante industria que repuntó a partir de los años 1980 con la explotación de yacimientos gasíferos y su transformación en metanol. Estas actividades dieron en alguna medida, una nueva vida a la navegación por el Estrecho de Magallanes. Actualmente, alrededor de 1500 buques por año cruzan el Estrecho y una cincuentena de cruceros turísticos recalan cada verano en la ciudad de Punta Arenas.

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